對于大多數人,“廢鋼”一詞總讓人想起不再需要的、被人丟棄的廢品。不過,對于鋼鐵產業,廢鋼則是提高煉鋼的關鍵資源。

金屬廢品的循環利用是現代煉鋼產業不可或缺的部分,它提高了煉鋼產業的經濟可行性,減少了環境影響。廢鋼的循環利用降低了鐵礦石的提取需要,大量減少了二氧化碳的排放、能源和水源的消耗以及空氣污染。

由于這些效能,廢鋼越來越被世界各地視為新產品的生產原料。黑色金屬廢品——廢鋼和廢鐵——已經成為全球性貿易商品。廢鋼需求的增加反映在近幾年的貿易統計數據中。

聯合國商品貿易統計數據庫顯示,全球廢品出口量從1990年的930萬噸增至2011年的1.06億噸。國際循環局的數字表明,世界廢鋼消費總量在2011年增加7.6%,達到5.70億噸。

不過,黑色金屬廢品市場的全球化也給這個系統帶來壓力。鋼鐵產品擁有較長使用壽命,這意味著循環利用的鋼鐵量不能滿足世界對新鋼鐵產品的當前需求。有了鋼鐵,構筑物的壽命可以超過 60年,汽車的壽命往往超過12年;鋼鐵產品可被視作“存貨廢品”——這意味著,只有當鋼鐵產品的長期壽命走到終點,鋼鐵才可回收。

鋼鐵的一個積極方面是當鋼鐵產品到達生命終點時容易回收。舊的鋼鐵產品通過回收以備后期循環利用,這種能力因為鋼鐵本身的磁性而得到極大加強;因此,每年都有大批量鋼鐵可供循環利用。

美國人口統計局和美國國際貿易委員會的數字證明,美國是世界上最大的黑色金屬廢品出口國——2011年出口將近2300萬噸廢鋼和廢鐵。在同一時期,在全球范圍,中國、臺灣、韓國、印度、加拿大和土耳其是廢鋼的最大出口市場。

2012 年,歐盟向第三國出口的黑色金屬廢品達到歷史最高水平。根據歐洲統計局 (Eurostat) 發布的初始數據,歐盟 27國向歐盟以外國家(歐盟外部貿易)出口大約 1922 萬噸鋼鐵廢品和廢鋼,總價值達到 68 億歐元。這個數字比 2011 年的 1881 萬噸高出 40.7 萬噸,超出比例達到 2.2%。目前為止,英國是歐盟 27 國中最大的出口國,向歐盟外部運輸的黑色金屬廢品量接近 520 萬噸。歐盟黑色金屬廢品的最重要目的國是土耳其。英國出口量達到 1105 萬噸,價值 33 億歐元,占到全部歐盟外部黑色金屬出口量的大約 58%(2011 年:997 萬噸,價值 31 億歐元)。

北美也是自產廢鋼的最大消費地區——國內廢鋼循環利用率超過70%,微型鋼廠是回收廢鋼的主要來源。微型鋼鐵廠采用電弧爐,電弧爐利用電弧產生的熱量熔化金屬廢品。美國紐柯鋼鐵公司(世界上最大的鋼鐵生產企業之一)及其競爭對手商業金屬公司都專門使用微型鋼鐵廠。由于電弧爐容易啟動,并且可以定期停機,因此微型鋼廠易于按照市場需求進行操作,當需求高時,可以全天 24 小時運行;當銷量低時,可以快速削減產量。

 “這種高廢鋼消費水平反映了鋼鐵產業對保護能源和自然資源的承諾,”   北美鋼鐵再循環協會總干事 Gregory Crawford 如是說道。“廢鋼在日常產品中都有使用,包括包裝、電器、汽車和建筑。每年,北美循環利用的鋼鐵量要高于紙、鋁、塑料和玻璃的總和。”

這股廢鋼熱也面臨著貿易管制的挑戰。2012 年,經濟合作與發展組織(經合組織)報告稱,北美和歐洲的黑色金屬廢品雖然公開貿易,但是其中19%的廢品貿易卻遭遇各種貿易管控制措施。

經合組織 2012 年報告指出,“廢物和廢品出口在世界許多地區都受到管制。如果廢物和廢品中包含鋼鐵和有色賤金屬(銅、鋁、鉛和鋅),這些廢物和廢品遭受的管制往往高于其他金屬貿易。”

經合組織發現,2009 年,在34個國家出口的廢鋼中,至少有 19% 遭遇出口管制。“出口管制抑制了貿易流量,”該報告指出。“事實上,正是由于出口管制的存在,有些出口實際上不會出現。如果沒有管制,出口活動將更加活躍。”